Risque de cancer avec des nanotubes de carbone

Les scientifiques ont découvert que « les nanotubes de carbone pourraient présenter un risque de cancer similaire à celui de l’amiante », rapporte The Guardian. Les chercheurs ont suggéré que « le gouvernement devrait restreindre l’utilisation des matériaux pour protéger la santé humaine », indique le journal. Les nanotubes de carbone sont de fortes molécules de carbone cylindriques légères qui sont utilisées industriellement pour ajouter de la force mais pas du poids aux produits. Ils ont une taille et une forme similaires à celles de certaines particules d’amiante.

L’étude chez la souris a montré que les longs nanotubes de carbone pouvaient provoquer une inflammation de la membrane entourant les organes (le mésothélium), ce qui est similaire à ce que l’on observe avec certains types d’amiante. Avec l’amiante bleu et brun, l’inflammation du mésothélium des poumons peut entraîner le développement d’un cancer du poumon rare (mésothéliome); Cependant, les souris dans cette étude n’ont pas été étudiées assez longtemps pour voir si elles ont développé un cancer. Les nanotubes de carbone qui sont intégrés dans d’autres matériaux, comme ceux des raquettes de tennis, des panneaux de carrosserie et des cadres de vélo, sont considérés comme relativement inoffensifs, mais les chercheurs suggèrent que d’autres études sont nécessaires pour le confirmer.

D’où vient l’histoire?

Le Dr Craig Poland et ses collègues de l’Université d’Edimbourg, d’autres universités et instituts de recherche du Royaume-Uni et des États-Unis ont mené cette recherche. L’étude a été financée par la Fondation Colt, le Conseil de recherche en ingénierie et sciences physiques (EPSRC) et la Royal Academy of Engineering. Les nanotubes de carbone ont été donnés par Mitsui & amp; Co. Il a été publié dans la revue scientifique à comité de lecture: Nature Nanotechnology.

Quel genre d’étude scientifique était-ce?

Il s’agissait d’une étude en laboratoire sur les effets des nanotubes de carbone injectés dans la cavité abdominale des souris. On sait que l’exposition à l’amiante brun et bleu dans l’air peut entraîner une inflammation, des cicatrices et, dans certains cas, une forme rare de cancer du mésothélium des poumons (mésothéliome). Dans cette étude, les chercheurs ont utilisé le mésothélium de la cavité abdominale chez la souris comme modèle pour ce qui pourrait se passer dans les poumons. Les fibres longues d’amiante sont plus dangereuses que les fibres courtes et les chercheurs ont voulu déterminer si la longueur des nanotubes de carbone, et s’ils étaient droits ou enchevêtrés, déterminait leur dangerosité. Les nanotubes de carbone utilisés dans cette étude étaient «multi-parois» ce qui signifie qu’ils se composaient de deux et 50 cylindres de carbone, l’un dans l’autre.

Les chercheurs ont injecté dans la cavité abdominale (zone située sous le diaphragme, contenant des organes comme l’estomac et les intestins, le foie et les reins) différents groupes de souris contenant des nanotubes longs et droits, de courts nanotubes enchevêtrés, de l’amiante brun fibres ou un échantillon de carbone non formé en nanotubes. Ces solutions ont été lavées hors de la cavité corporelle après 24 heures ou sept jours. Les chercheurs ont cherché à voir s’il y avait des signes d’inflammation dans la cavité corporelle après 24 heures d’exposition (indiqué par la présence de certains types de globules blancs et de protéines). Ils ont également regardé la muqueuse de la cavité du corps après sept jours dans les différents groupes de souris, pour voir si elle était enflammée ou avait développé des lésions, appelées granulomes.

Quels ont été les résultats de l’étude?

Les chercheurs ont découvert que les longs nanotubes de carbone provoquaient une inflammation dans la cavité abdominale après 24 heures et que des lésions se formaient dans le mésothélium des souris après sept jours. Les fibres longues d’amiante brun ont eu le même effet conduction. Les nanotubes de carbone courts, les fibres courtes d’amiante brun et le carbone qui n’a pas été formé en nanotube n’ont pas eu ces effets.

Quelles interprétations les chercheurs ont-ils tirées de ces résultats?

Les chercheurs ont conclu que leurs résultats étaient très importants parce que les nanotubes de carbone sont largement utilisés dans la recherche et commercialement, et les gens ont supposé qu’ils étaient aussi sûrs que d’autres formes de carbone comme le graphite. Ils suggèrent que plus de recherche est nécessaire, et que, dans l’intervalle, il faut être prudent sur l’introduction de produits contenant des nanotubes de carbone sur le marché.

The Guardian rapporte que le professeur Ken Donaldson, qui a réalisé l’étude, « a souligné que l’équipe n’avait pas démontré que les nanotubes de carbone causaient réellement le cancer, mais ils pensaient que le gouvernement devrait prendre la menace au sérieux et empêcher les gens d’être exposés ».

Que fait le NHS Knowledge Service de cette étude?

Ce fut une étude bien menée qui soulève des inquiétudes quant à la sécurité des nanotubes de carbone longs. Comme le soulignent les auteurs, ils n’ont pas examiné si les souris exposées à de longs nanotubes de carbone ont développé un mésothéliome et n’ont donc pas montré que les longs nanotubes de carbone provoquent le cancer. Cependant, la réponse inflammatoire qu’ils provoquent est similaire à celle observée avec de longues fibres d’amiante et celles-ci peuvent être un précurseur du cancer dans certains cas d’asbestose. Les auteurs précisent également qu’ils n’ont pas examiné si les longs nanotubes de carbone inhalés causeraient une inflammation ou un cancer du mésothélium des poumons, et si oui, si les niveaux dans les lieux de travail traitant de longs nanotubes de carbone seraient assez élevés pour provoquer ces effets. D’autres recherches clarifieront ces problèmes.